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编者按:在众多明星初创企业当中,Maigc Leap无疑是最受瞩目然而又是最神秘者之一。迄今为止我们仅能看到它的一些宣传视频,连一个产品的影子都还没看到。但是包括Google、阿里巴巴、A16Z、KPCB、摩根大通等在内的一流投资者却都争相要给它砸钱,生怕落后别人一步。这个远离硅谷的初创企业究竟是怎么出来的?它的技术又有何高明之处?它的产品什么时候才能面世呢?公司创始人Rony Abovitz近日罕见接受了《福布斯》杂志的专访,披露了Magic Leap的由来和进展情况。技术界最抢手的门票是什么?是去往南佛罗里达州一个普通商业区的一封邀请函。从外表来看,它和美国都市区的办公楼没什么区别,但里面却完全是另一回事。实际上,它是另一种现实。人形机器人在走廊上行走,绿色爬虫类怪兽在休息厅乱逛,卡通精灵把灯开了又关上,还有75英尺高的战争机器在停车场巡逻。

甚至连办公设备也做着不可能的事。挂在墙上的高清电视看起来非常的逼真,没有一点的不正常,然而它会突然消失得无影无踪,片刻之后又重新出现在房子中间,现在它又不可思议地漂浮在半空中,你想靠它多近就多近,可以从各个角度去观察它。还有一台80英寸的电视,上面正在播放着ESPN的节目——而电视没有任何的支撑。电视看起来很真,但事实上它并不是真的。

所有这些奇迹都是幻象,透过“混合现实”头戴装置的镜头被变成了现实。发明它的是一家名字叫做Magic Leap的神秘初创企业。

就像任何好的魔术师一样,45岁的创始人兼CEO Rony Abovitz也把牌贴得离自己胸口很近。自从2011年创立以来,Magic Leap就一直保持着高度的机密运营状态。只有少数人目睹过它的技术,知道它如何运作的人甚至更少,而且这些人被那么一大堆保密条款限制着,哪怕连这个公司是否存在他们都几乎不敢承认了。

但是大笔大笔的钱仍然源源不断地流入到佛罗里达达尼亚海滩,流进劳德代尔堡以南这个人口仅有3万的小镇上。迄今为止,Magic Leap已从风投手上拿到了将近14亿美元的资金,其中包括了今年2月份拿到的7.94亿美元,据报道这是有史以来最大的一笔C轮融资。似乎那些一流的投资者个个都要插一脚,比如A16Z、KPCB、Google、JPMorgan、Fidelity以及阿里巴巴等,这当中还有一些没那么传统的金主,比如华纳兄弟和传奇娱乐,后者是《哥斯拉》和《侏罗纪公园》等影片的制造商。在最新一轮的融资中,Magic Leap的估值已经达到了45亿美元。哪怕Abovitz只拥有公司22%的股份(他本人并不承认),他也已经是亿万富翁了。

倾注而入的金钱引发了奇怪的小道消息在技术圈流传:Magic Leap正在利用全息或者激光做什么事情,要么就是已经发明了某种像一栋楼那么高、永远永远都不可能商业化的现实扭曲机器。而硬信息的缺乏又导致了小道消息进一步的添油加醋。毕竟嘛,Magic Leap从来都没发布过任何产品,也从来都没有解释过作为产品核心的“光场”专利技术究竟是怎么回事。

但是现在这家公司正在从幕后走向台前。在一次罕见的采访中,Abovitz说Magic Leap已经花费了10亿美元来完善一款原型,并且开始在佛罗里达安装生产线,之后就会推出了这项技术的一个消费者版本。当这个东西推出(最乐观的预测是在18个月内)时,它将开启一个全新的计算时代,成为未来几十年我们都将使用的下一代界面。Abovitz说:“我们正在开发一种新型的语境计算机。我们正在做的这个东西真的真的很不一样。”

Magic Leap 的创新不仅仅只是一个高科技显示器——它还是一台颠覆机器。这种技术有可能影响到使用屏幕或者计算机的每一家企业,甚至连许多不用这些玩意儿的企业都会受影响。它有可能干掉规模达1200亿美元的平板显示器市场,动摇1万亿美元消费电子市场的根基。它的应用影响意义深远。你的PC、笔记本和手机都可以扔掉了,因为你所需的计算能力就在你的眼镜里,它们可以让显示器以你喜欢的任意尺寸出现在任何位置。

说到这一点,它们可以让任何东西出现,比如引导你走到下一场会议地点,沿着小镇道路画出黄色的箭头。足不出户,你就可以按照不同的灯光条件,以任何想要的角度,观看打算购买的新沙发摆在客厅是什么样子。在有了交互式的程序之后,它就可以帮助你聚焦到需要更换的零部件上面,并且在你做错时会发出警告,这样一来,哪怕动手能力最差的人都可以修理自己的汽车。而Magic Leap的地位将让它可以从所有的交互中获益:不仅仅是从它自己销售的软硬件,还包括它所收集、分析以及转售的海量数据。

Abovitz说:“很难想象有哪个领域不会被彻底改变。”

你大概已经感受过虚拟现实了——过去12个月,索尼、Google、三星和Facebook都已经推出了自己的VR产品。VR是一种沉浸式计算机生成仿真,目前主要用于视频游戏上,用VR头盔屏蔽和替代了现实世界。

你也许也已经试过了增强现实,也就是把数字内容叠加到物理环境上。2016年最大的数字时尚之一让AR进入了主流:今年7月,移动app开发商Niantic发布了Pokémon Go,这款游戏利用手机摄像头让动画精灵出现在现实世界里——或者至少出现在你的屏幕上。

不过无论是VR游戏还是Pokémon Go都做不了Magic Leap的“混合现实”所做的事。VR把你带到了另一个地方。AR让皮卡丘出现在你的客厅里。混合现实让你还是呆在自己原来的位置,同时把皮卡丘带进你的生活里

它是怎么做到的呢?Magic Leap技术的核心是一个头戴显示器,但是最后的成品应该可以做到一副眼镜里面。当你戴上这款设备,它并不会妨碍你观察世界,它的硬件会把一套光学系统内置到一副半透明眼镜里,再通过它把影像直接投射到你的视网膜上(别担心,这个产品不会灼伤你的眼球;它只是替代了我们观察世界的自然方式,迫使我们盯住一块屏幕)。同时这个硬件还会不断收集信息,扫描房间的障碍物,倾听声音,跟踪眼球运动并且看住你的手(跟踪动作)

因此,混合现实对象可以感知自己的环境并且有能力与现实世界交互。在Magic Leap的硬件上,Pokémon可能会躲在沙发背后,或者假设你家是“智能”家庭的话,它把灯关掉然后躲在黑暗中,通过这样来逃过你的抓捕。

在其中一个演示中,Magic Leap的团队展示了一个计算机生成的“虚拟互动人”,其大小与真人无异,而且出奇地真实。Abovitz和它的团队把虚拟人(或者动物或别的什么)设想成数字助理——你可以把它看成是注射了类固醇的Siri,不同的是她是一个实体存在,这让她可以更容易相处,同时也更难被忽视。让你的虚拟助手给同事发送消息,它可能就会走出你的办公室,再透过同事自己的MR重新出现在他办公桌旁,然后把消息交给对方。

在一个混合现实的世界里,计算能力并不仅限于你桌面上的那些电子设备。它是一个你可以连接任何对象的东西,而这个对象可以是真实的,也可以是虚拟的,你可以赋予它对自己位置的感知,赋予它智能让它知道自己目的,赋予它洞察让它知道你打算如何使用它。Abovitz说:“你可以把它看成是计算的未来状态,世界就是你的桌面。”从计算的历史来看,我们先是有了大型主机,然后是PC,接着是移动设备。如果Magic Leap成功的话,下一代计算设备将会是虚拟的。

传奇娱乐的亿万富翁创始人Thomas Tull说:“这不仅仅是娱乐或者玩视频游戏而已,而是与世界交互的一种不同的方式。我认为这个最终会变成一家非常非常重要的公司。”

1j1ya0cjvdj4kdge未来的电子邮件?透过Magic Leap的头戴设备原型展示出来的一个加载在实际桌面之上的虚拟桌面。

RONY ABOVITZ满脑子都是高科技未来的愿景。1971年出生于克利夫兰以色列移民家庭的他,从小就对计算机和科幻小说着迷。他说:“我那一代都是乔布斯和乔治·卢卡斯的孩子。我们都是伴随着他们的东西长大的,大家的脑子全都是些乱七八糟的想法……我和我的朋友都想要成为卢克天行者,打败死星,造出C-3PO(天行者用废弃的残片和回收物拼凑而成的机器人)。”

Abovitz 11岁的时候,他们家搬到了南佛罗里达;他13岁时就提前1年开始上高中。毕业后他被MIT录取,但为了离家近一点,他选择了迈阿密大学。1994年,他拿到了机械工程学士学位,2年后又拿到了生物医学工程硕士学位,再之后他开始再度思考《星球大战》。

1997年,Abovitz开始与人联合成立了他的第一家公司,Z-KAT。他说:“我开始开发《星球大战》的医学机器人,因为我认为,我的意思是说,这是一种真诚的冲动——我不能去造架X翼战机,因为毕业后做这玩意儿我没法跟父母解释。”2004年,Abovitz和几位联合创始人把Z-KAT的机器人部门拆分出来,组成了一家名为Mako Surgical的新公司,专门制作辅助医生完成整形手术的机械臂。市场对这种机器人的需求很高,2008年公司上市,成功融到了5100万美元。

在Mako全职上班和下班带小女儿之余,Abovitz还通过一个他叫做Hour Blue的项目找到了宣泄创意的出口——这个项目是他自己虚构的幻想世界,一个充满着诸如聊天机器人和飞翔的鲸鱼之类奇幻生物的异域星球。为了把这个项目做成漫画小说系列以及系列电影,2010年,他创办了一家新公司,公司的名字叫做Magic Leap Studios。

Abovitz说:“我是公司唯一的员工,公司就在我的车库里面。我妈弄了一块画布,然后在上面写了几个彩色字,‘Magic Leap Studios’”。为了推进这个项目,他利用了从Mako存下来的一些钱雇了Weta Workshop,让后者根据他的故事创意来开发影像,把这个异星世界具象化。Weta Workshop是总部位于新西兰的一家特效和创意开发工作室,如果你不知道的话,《指环王》系列电影特效就是他们的作品。与此同时,由于受到William Gibson的《神经漫游者》以及Vernor Vinge的《游乐园》等科幻小说的启发,Abovitz对他所读到的小说中的增强和虚拟现实在真实世界中不能成为现实而感到沮丧不已,于是他开始思考如何让虚拟成为现实。

Richard Taylor是Weta Workshop的CEO,同时也是Magic Leap董事会的成员,对此他评论道:“这是一个独特的时刻……现实与科幻小说开始走向融合。我们为Hour Blue开发的虚构技术,Rony开始探索的增强现实的现实世界应用,这两个开始齐头并进。”

2011年,Magic Leap Studios转移了自己的关注点,公司名字也改成了Magic Leap。Abovitz组建了一个小型团队来帮助他实现混合现实这个想法。不久之后,公司开始制作原型。

Abovitz 说:“我们第一次在空间内做出一个像素,并且让它可以在房间内移动时,大家都高兴坏了。别人对此非常不解,‘这有什么?不就是一个点而已嘛。’但我们都明白它的意义。我知道,它代表着我们的技术是行得通的。”

他准备融更多的钱。当时,Abovitz 的资金都是通过Mako IPO 得来的。2013年,Mako被医疗设备制造商 Stryker 以17亿美元收购之后,Abovitz 又花掉了其中的部分收益。不过,他并不会透露自己在公司运营方面所花费的资金(“数百万”都是他的说辞而已),但他知道这还远远不够。

幸运的是,技术本身的卖点已经足够。“当我们在电话里面跟对方说我们在做的事情时,他们都不相信。后来,他们飞过来一探究竟,‘噢……原来你真的把东西做出来了。’这就是每个人都投我们的原因;他们的想法从‘这是不可能的’转变成了‘我们都想加入。’

2014年2月,Magic Leap宣布已从私人投资者那里募集了超过5000万美元的种子轮融资。8个月后,该公司又完成了由 Google 领投的5.42亿美元 B 轮。

James Joaquin 与 Twitter的 Evan Williams 以及一位合伙人成立了Obvious Ventures 基金,他说 “我们投资Magic Leap是因为我们认为光场技术将成为继PC、Web以及智能手机之后的下一个大的技术拐点。它有可能变革包括娱乐、教育和生产力在内的多个全球经济门类。”

2016年2月,Magic Leap获得了创纪录的7.94亿美元C轮融资,该轮融资由阿里巴巴领投,跟投有Google和Qualcomm Ventures,此外Fidelity Investments、 摩根大通、摩根斯坦利以及T. Rowe Price等新投资者也纷纷注资。Thomas Tull说:“我不认为把这说成是疯狂有什么不妥。这家公司在吸引一流投资者方面绝对一点问题都没有,而且目前资金非常充裕。”

svpfadsrbcqcaj8g40年前《星球大战》就已经预测到这一点:RD-D2和C-3PO通过全息进行交互,现在Magic Leap与卢卡斯影业合作重现了这一幕(注意,图中文字强调这是由Magic Leap技术直接拍摄出来的,视频的制作没有使用任何特效或者合成)。

RONY ABOVITZ看起来并没有那种业界领袖的风范——除非你心目中的巨头模范是Willy Wonka。在领着我参观Magic Leap位于佛罗里达Plantation 的新总部时(这个地方比起那些没有特色的办公室更符合他的愿景,距离他腾出来的Dania Beach办公地点有15分钟的车程),Abovitz让人想起Roald Dahl笔下的那位天才的巧克力商人(Willy Wonka,《查理与巧克力工厂》里面的那位富有创意又神秘的巧克力工厂老板,他的工厂曾因被商业间谍偷取秘密配方而倒闭,后来悄悄地重开,经过多年后,威利·旺卡决定让公众参观他的工厂)。他引导我们看那些“酷”机器,欣赏那些工具,并且邀请客人爬上梯子去看看通风系统里面的高级空气过滤器。挺友好的一个人,而且很活跃,讲话和着装(往往是牛仔裤和运动衫)都很随意。就像经常提起他的聪明一样,大家都说他是个老好人。

他也很容易在工作中忘我。最近的一个星期五,本来安排好要带人参观新总部的,但半个小时后他人就不见了——这不算什么罕见的延误,但却是有问题的,因为他有着正统犹太人的背景,本来是要早点下班守安息日的。最后他的一位主管在停车场找到了他,原来他一直都在车上,心神不定地埋头接着电话。

2015年10月,Magic Leap面积25.9万平方英尺的新园区开始破土动工,预计到今年年底,目前公司的850名员工中的大多数都将入驻新的办公地。剩下的员工则分布在全球的9个办公机构,其中不仅包括像硅谷、奥斯汀这样的技术热土,也有像威灵顿、特拉维夫这样的遥远之地。新办公楼有一些部门已经到位,其中包括一个车间以及若干工程团队。作为“敏捷硬件”模式的一部分,Abovitz让关键团队时刻凑在一起至关重要,这使得该公司可以制造出头戴装置原型的“好几百个迭代”。Abovitz 说:“Magic Leap之所以能迭代得这么快,是因为我们在合适的地方有着合适的人。”

该公司还在Plantation园区建设制造设施。Abovitz一边带着一组人进入生产线领域,一边说“这是Magic Leap最spaceshippy的地方”:一系列长长的、独立的模块托架,就像停泊在港口的潜水艇一样一字排开。每一条生产线都可以根据需要激活,年产能可以从上万调整到超过一百万

Abovitz希望Magic Leap留在佛罗里达,在这里生产的好处之一是公司可以保守秘密。如果总部放在加州北部的话,考虑到硅谷的跳槽文化以及技术八卦精神,想保守秘密几乎是不可能的。当然,在硅谷招聘也可以更容易些,但Magic Leap的技术具备强大的吸引力,把硅谷等技术中心的人都给拉过来了。他说:“我们吸引了一批非常有能力的高端工程和制造技术人才来到佛罗里达,这支队伍的数量实在是太疯狂了。”

u6ftsk4nsk12bn3c在Weta Workshop的Grordbort博士游戏里,邪恶机器人入侵了你的办公室。

自然的,ABOVITZ并不是唯一看到该领域机会的创业者。根据Digi-Capital的数据,过去12个月,随着风险资金的流入,虚拟现实和增强现实方面的投资达到了23亿美元。而IDC则称全球增强和虚拟现实市场的收入将从今年的52亿美元增长到到2020年的超过1620亿美元。

有了这样的增长,所有的巨头都争相涌入,想要分一杯羹。Google早在2013年就通过Google Glass试水增强现实市场,这副眼镜可以让一个虚拟的计算机屏幕浮现在用户眼前。不幸的是,由于公众对隐私和安全方面的担忧,项目在beta测试阶段就停滞不前了。但是Google对Magic Leap的投资表明它对这方面的兴趣依旧。Google负责企业发展的副总裁Don Harrison说:“通过跟Rony和他的团队最早期的一些讨论,我们知道自己希望帮助他们加快把愿景变成现实。”

苹果也在做AR,但还不清楚的是他们是想开发自己的头盔还是给iPhone增加能力。像Meta(已融资7300万美元)和Atheer(已融资2300万美元)这样的硅谷初创企业正在研发自己的AR头戴设备,如果取得成功的话大概也会成为苹果自然的潜在收购对象。

不过,从目前来看,Magic Leap最大的竞争对手是微软,后者在2014年就发布了一款名为Hololens的增强现实头戴设备。今年3月,Hololens的试生产版HoloLens Development Edition已经交到了数量不明的微软硬件和软件开发者手里,而且2017年的某个时间就要发布消费者版。Gartner分析师Brian Blau说:“微软在企业方面有着巨大优势,因为跟对方关系很好。他们根植于企业,而他们对Hololens的定位正是如此。”

既然现在已经有生产线了,那么Magic Leap进入市场的时间窗口是什么时候呢?Abovitz仍然守口如瓶,“很快了。”对于这个头戴设备的成本如何他也仍然惜字如金。“不是奢侈品,”他最后只透露了这些。

尽管如此,鉴于微软在明年的某个时候就会发布Hololens增强现实头戴设备的消费者版,显然Magic Leap也得快马加鞭才能赶上相同的时间窗口,否则的话就会有被最大竞争对手抛得越来越远的风险。考虑到Meta头戴设备的预订价大概是1000美元左右,预计Magic Leap的新玩意也会在相同的4位数范围。

Magic Leap认为自己的最大影响最终还是落在商业应用上,尤其是医疗影像和零售方面(想象一下在家无缝“试穿”衣服的情形)。但就像大多数技术一样,娱乐往往是先行者。Magic Leap正在开发自制内容,并且已经聘请了好几个知名的视频游戏设计师、漫画家、艺术家以及作家。Neal Stephenson是1992年出版的那本虚拟现实原创小说《雪崩》的作者,现在他是Magic Leap的首席未来学家,我们知道他正在公司西雅图办事处创作一个游戏,不过其他东西就不知道了。

其他内容则来自于Abovitz在Weta Workshop的盟友,后者跟Magic Leap在新西兰运营着一个25人的实验室。其首个项目“Grordbort博士的入侵者”是一个动作类的游戏,背景设定是一个蒸汽朋克平行宇宙:邪恶机器人似乎是破墙而入或者从天而降,玩家要用射线枪跟它们进行搏斗。

今年7月,Magic Leap还宣布了与ILMxLAB结成战略合作伙伴关系。ILMxLAB是卢克斯影业负责沉浸式娱乐开发的部门,双方还在卢克斯影业的旧金山园区开放了一个联合实验室。ILMxLAB负责人Vicki Dobbs Beck说:“这就像是电影业最早期的日子。”

双方的合作已经在《星球大战》宇宙的设定下制造出了若干混合现实体验,其中就包括宣布合作时披露的C-3P0和R2-D2机器人特写,还有一个是尚未披露的动作系列,反映的是《帝国反击战》里面标志性的霍斯战役。Rony Abovitz兜了一圈还是回到了原来的出发点。这个人之所以成为创业者是因为他自己私下想要打造X翼战机,而现在他正在这么干。


来源:36kr